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Las escuelas se están vaciando en el lado este del Valle de Salt Lake y se están desbordando en el oeste. Este es el porqué.

Los distritos se enfrentan a decisiones sobre la construcción de nuevas escuelas en comunidades en crecimiento al mismo tiempo que consideran consolidaciones y cierres en vecindarios envejecidos.

(Trent Nelson | The Salt Lake Tribune) Lindsay Godsey acompaña a sus hijos a la escuela en Holladay el martes 10 de mayo de 2022. Godsey, como muchos otros padres que viven en el lado este del Valle de Salt Lake, ha visto disminuir la inscripción en la escuela primaria de sus hijos en los últimos cinco años.

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Mientras Lindsay Godsey acompaña a sus hijos a la escuela primaria Spring Lane en Holladay, pregunta si el guardia de cruce ha visto a otros niños en la fresca mañana del martes. El guardia de cruce dice que no lo ha hecho y agrega que, por lo general, no ve muchos.

Godsey, quien se graduó de Cottonwood High School en 2002, conoce a casi todas las familias del vecindario. La mayoría de los nuevos residentes están jubilados, dijo. De las familias más jóvenes que se han mudado, la mayoría inscribe a sus hijos en escuelas privadas o los lleva a escuelas más nuevas dentro del distrito escolar de Granite.

Hay un letrero solitario frente a su patio que dice “Elegimos Spring Lane”. No hay muchos otros puestos cerca.

Godsey, como muchos otros padres que viven en el lado este del Valle de Salt Lake, ha visto disminuir la inscripción en la escuela primaria de sus hijos en los últimos cinco años. Con el aumento de los precios de viviendas que impide que familias con niños pequeños se muden, y con escuelas más nuevas a una corta distancia y que podrían usar solo con un permiso especial, Spring Lane se está reduciendo.

La inscripción también está cayendo en los distritos escolares de Salt Lake City y Murray, y los administradores de la ciudad capital dicen que las disminuciones también parecen estar relacionadas con los precios de viviendas.

Pero en el lado oeste del valle, incluso dentro del distrito escolar de Granite, las escuelas están en auge. En los últimos tres años, el Distrito Escolar de Jordan ha abierto escuelas primarias, secundarias y Mountain Ridge High en Herriman. Los miembros de la junta escolar ahora están considerando dividir a los estudiantes en una creciente escuela primaria en Herriman en dos campus, con uno nuevo que posiblemente sirva a estudiantes de cuarto a sexto grado.

Aún así, Jordan, al igual que Granite, tiene escuelas donde la inscripción está cayendo. Spring Lane es una de las seis escuelas primarias en Granite donde la inscripción ahora ha caído por debajo de 300, y cinco de esas escuelas están ubicadas al este de la Interestatal 15. En 2019, solo una escuela primaria del distrito tenía menos de 300 estudiantes: Sandburg Elementary, que cerró la año escolar siguiente.

Hace diez años, cuando el programa de doble inmersión de idioma chino comenzó en Spring Lane, más de 600 estudiantes caminaron por sus pasillos. Ahora, hay 287, según datos del Distrito Escolar de Granite.

El vaciamiento del lado este deja a los padres como Godsey, así como a los funcionarios del distrito, en una situación difícil: ¿es posible empoderar a una escuela que se está reduciendo para sobrevivir y vale la pena intentarlo?

Para Godsey y muchos padres como ella, la respuesta se está volviendo complicada.

“La escuela se está volviendo demasiado pequeña para poder realmente prosperar”, dijo Godsey. “... Me avergüenza decir que si no fuera por el programa chino, probablemente iríamos a otro lado”.

Los beneficios y el precio de la inscripción abierta

La inscripción en el distrito escolar de Granite ha disminuido en casi 11.000 estudiantes desde 2001. Recientemente, en 2016, había 67.177 estudiantes en el distrito, pero en el otoño de 2021 había 59.736.

Un factor general: la tasa de natalidad en el condado de Salt Lake continúa cayendo año tras año.

Pero los padres también eligen educar a sus hijos en otros lugares, moviéndose entre distritos y dentro de ellos. Utah es un estado de inscripción abierta, lo que significa que los estudiantes pueden transferirse a cualquier escuela pública que deseen con un permiso especial.

La inscripción abierta puede ser una maldición o una bendición para las escuelas, especialmente las que ofrecen programas artísticos únicos o inmersión en dos idiomas. Eso está ilustrado por Spring Lane, que se encuentra en el lado este del Distrito Escolar de Granite, donde los líderes están considerando posibles consolidaciones entre una lista de 15 escuelas primarias.

Según un informe de Davis Demographics, Granite tiene entre 10 y 14 escuelas primarias de más para su población estudiantil.

Los padres dicen que creen que Spring Lane se mantiene viva gracias a su programa de doble inmersión en chino. La escuela casi cerró hace una década, antes de que comenzara el programa. Hoy ofrece una clase de inmersión en chino y una clase tradicional en cada grado, y asisten 118 estudiantes de otros vecindarios.

Pero de los 371 niños que viven dentro de los límites de Spring Lane, 197 obtuvieron un permiso especial para asistir a otra escuela. Oakwood Elementary, una escuela más nueva, está a 1,3 millas de distancia, y Woodstock Elementary está a 1,9 millas de distancia.

“Si no estás en el programa de doble inmersión... [en Spring Lane]”, dijo Tristan Nielson, padre de familia de Spring Lane, “no es un gran lugar para estar”.

Twin Peaks Elementary, a unas dos millas al oeste de Spring Lane, no tiene un programa de doble inmersión. Perdió a 158 estudiantes por permisos especiales en el año escolar 2021-22, y también está en la lista de estudio de consolidación.

“En algún momento, hay un punto de inflexión en el que estás mirando a tu alrededor, como, ‘todos mis vecinos van a ir a esta nueva escuela. Eso significa que debe haber algo mal con esta otra escuela’. Y se convierte en una percepción negativa”, dijo Godsey.

Tales percepciones negativas afectan más directamente a los padres que trabajan o a otras familias que no tienen el tiempo o los medios para llevar a sus hijos a la escuela, señalan los padres del vecindario.

A medida que otros estudiantes obtienen permisos especiales para asistir a otros lugares, llevándose consigo los fondos por alumno, la escuela del vecindario tiene menos apoyo financiero y potencialmente menos puestos de educadores.

“No es en absoluto un reflejo de los maestros. Los maestros son increíbles, pero están agotados porque no tienen suficiente apoyo”, dijo Godsey.

Los padres del vecindario que envían a sus hijos a Oakwood o Woodstock pasan sus fines de semana en Spring Lane, dijo Godsey, usando su área de juegos y campo abierto. Pero con más de 100 estudiantes de Spring Lane atraidos de otras áreas para el programa de doble inmersión, no es el centro comunitario que alguna vez fue, dijo Nielson.

En Salt Lake City, a pesar de ese posible inconveniente, la junta escolar ha discutido el uso y la adición de programas especiales para atraer a estudiantes de fuera del distrito.

Y en West Jordan, donde las escuelas en un área en el lado este del Distrito Escolar de Jordan están viendo una disminución en la inscripción, los líderes esperan que un programa especializado en artes en Majestic Elementary y un programa de aprendizaje acelerado en Westland Elementary puedan ayudar a revertir esa tendencia, un administrador señaló en una reunión de la junta escolar en otoño.

Expansión occidental

Mientras Granite evalúa cerrar las escuelas primarias en el lado este del valle, el distrito está considerando la posibilidad de construir nuevas escuelas en el oeste.

Davis Demographics proyecta que se construirán 25,000 nuevas unidades de vivienda en Magna en los próximos 10 a 20 años, con un desarrollo del tamaño de Daybreak en el horizonte. El distrito planea buscar sitios para nuevas escuelas primarias y está reconstruyendo Cyprus High School.

Cyprus High ha crecido de 2.538 estudiantes en el año escolar 2018-19 a 2.724 este año.

“Se trata de tener edificios en los lugares correctos, ¿verdad?” dijo el portavoz del distrito, Ben Horsley. “Idealmente, si pudiéramos simplemente elegir y mover algunos de estos edificios escolares, sería mejor. Pero eso no es posible”.

En el Distrito Escolar de Jordan, Scott Festin, un consultor en Planificación y Servicios Estudiantiles, verifica permisos de construcción todos los viernes, le dijo a la junta escolar este otoño.

Hay futuros desarrollos importantes “justo en el horizonte”, dijo, incluidos Olympia Hills en Herriman, Jones Ranch y Wood Ranch en West Jordan, y desarrollos adicionales de Daybreak en South Jordan.

Pero por ahora, Jordan es una “historia de tres distritos”, dijo Festin. “Tenemos un distrito de crecimiento, tenemos un distrito de declive y un distrito de estabilidad, todo dentro de nuestro Distrito Escolar de Jordan”.

Las escuelas primarias más nuevas en áreas con mucha construcción están experimentando crecimiento, dijo, como Antelope Canyon en West Jordan, Aspen en South Jordan, Mountain Point en Bluffdale y Ridge View en Herriman, junto con una escuela primaria que se espera que abra en Herriman el próximo otoño.

Para hacer frente al auge de las inscripciones cerca de la escuela primaria Ridge View, la junta escolar de Jordan está explorando el concepto de construir un “edificio flexible” en un terreno cercano que se había considerado para una futura escuela intermedia. Ese edificio podría albergar a los grados de cuarto a sexto como un segundo campus de Ridge View.

Sin embargo, dentro de West Jordan, “tenemos algunas escuelas que son pequeñas y se están volviendo cada vez más pequeñas”, dijo Festin. “Esto se debe enteramente a la demografía”.

Estas escuelas están “principalmente en la parte este del distrito entre Jordan Landing y el río Jordan”, dijo Festin. “Simplemente no estamos recibiendo nuevos niños de jardín de infantes. … Nuestros nacimientos han disminuido, las familias se están mudando pero no están siendo reemplazadas por otras familias con estudiantes en edad escolar”.

De 2010 a 2020, la población del distrito creció de poco más de 200.000 a un poco más de 300.000, dijo. Pero los nacimientos han pasado de 20 nacimientos por cada 1.000 habitantes a 14.

Y hay un cambio en la combinación de viviendas, agregó. De las 1,800 unidades nuevas que se abren en el distrito, el 40 por ciento son viviendas unifamiliares, que se prevé que tengan más niños en edad escolar, y el 40 por ciento son townhouses.

“Cómo las familias pueden pagar la vivienda en este momento me sobrepasa”, dijo Festin. “Los townhouses allí junto a la Escuela Primaria Ridgeview… estaban a partir de $474,000. Ahora cuestan mucho más que cinco”.

Dos excepciones a la tendencia de crecimiento en la región noroeste del distrito son la Escuela Secundaria Sunset Ridge y la Escuela Secundaria Copper Hills que tienen una inscripción que es “relativamente plana”, debido a los cambios recientes en los límites escolares, dijo.

Algunos estudiantes que viven cerca de esas escuelas asisten a la escuela secundaria Joel P. Jensen y a la escuela secundaria West Jordan en el este; “Especialmente con la escuela intermedia, esos estudiantes están siendo transportados en autobús más allá de otras dos escuelas intermedias para llegar allí”, dijo.

El resto de las escuelas del distrito tienen una matriculación grande pero estable, con entre 600 y 1,000 estudiantes, dijo. Estos incluyen las primarias Blackridge en Herriman, Rosamond en Riverton y Oakcrest en West Jordan.

Qué sigue

Todos los distritos del condado de Salt Lake enfrentan diferentes tipos de cambios, incluyendo en la matriculación.

  • El Distrito Escolar de Canyons generalmente mantuvo su inscripción durante los años de la pandemia de COVID-19, pero aún perdió alrededor de 650 estudiantes, en su mayoría más jóvenes. En el otoño de 2018, el distrito tenía 33.907 estudiantes; ese total cambió a 33.252 en el otoño de 2021.

Las escuelas secundarias en Canyons inscribieron a 315 estudiantes más en ese período de tiempo. Pero para hacer frente a los cambios entre los estudiantes más jóvenes, su junta de educación votó a principios de este mes para aprobar un plan para igualar la inscripción en las escuelas primarias de Midvale.

A principios de este año, un grupo de padres propuso crear un nuevo distrito escolar Draper fuera de Canyons. Desde entonces, el alcalde y el concejo municipal han dicho que no apoyan esa idea, informó KUER, aunque los partidarios aún podrían reunir firmas para una iniciativa ciudadana.

  • El distrito escolar de la ciudad de Murray ha perdido 500 estudiantes desde el año académico 2015-16 y, al igual que en los distritos de Salt Lake City y Granite, las escuelas primarias están experimentando las mayores caídas. La Escuela Primaria Parkside, por ejemplo, inscribió a 436 estudiantes en el otoño de 2021, 189 menos que los inscritos en el otoño de 2015.

Murray High School, la única escuela secundaria del distrito, ha mantenido su inscripción en 1400 estudiantes durante la última década. En una reunión de estudio de abril, los miembros de la junta discutieron las necesidades futuras de las escuelas del distrito, especialmente las escuelas primarias, y las opciones para reparar o reemplazar algunas de ellas.

  • En el Distrito Escolar de Salt Lake City, la matrículación de este otoño de 19,833 representa 3,200 niños menos que hace cinco años. Las continuas disminuciones en la inscripción podrían significar que el distrito necesitará emplear menos maestros y eventualmente cerrar algunas escuelas.

En el año escolar 2014-15, 16 de las 27 escuelas primarias de Salt Lake City tenían más de 500 estudiantes. Este año, ninguna los tiene, según un informe del demógrafo Rick Brammer.

El personal del distrito identificó grupos de escuelas primarias para considerar cambios de límites o cierres en febrero, pero el superintendente Timothy Gadson finalmente decidió retrasar el inicio de ese proceso hasta al menos el próximo año.

  • A principios de este mes, los miembros de la junta escolar de Jordan decidieron que el superintendente Anthony Godfrey trabajara en una propuesta de programación en el posible nuevo “edificio flexible”, mientras el personal del distrito trabaja en el diseño del edificio.

En noviembre, el consultor de planificación Caleb Olson le dijo a la junta que el personal de las instalaciones del distrito había determinado que el “máximo razonable” de salones portátiles para instalar en escuelas abarrotadas debería ser de 10. Olson, ex subdirector de la escuela secundaria Sunset Ridge, dijo que en un año la escuela tenía 13 portátiles, lo cual “no era razonable. Fue mucho.

Diez portátiles, dijo, “es como poner Majestic Elementary detrás de una escuela, pero sin aumentar el tamaño del gimnasio o la biblioteca o los pasillos o la cafetería o el estacionamiento o los casilleros o cualquier otra cosa”.

El miembro de la junta, Matt Young, instó a “llegar a un entendimiento como junta sobre lo que nos dice esta información [de inscripción] y luego cómo comenzamos a utilizar esto como una herramienta de comunicación entre nuestros patrocinadores y nosotros para que todos podamos estar en la misma página”.

  • A medida que el lado este del Distrito Escolar de Granite ha madurado, la población estudiantil comienza a estabilizarse después de años de declive, dijo Horsley. Ahora el distrito está considerando la necesidad de volver a trazar los límites de sus escuelas primarias y secundarias, y un comité de análisis de población presentará propuestas a la junta escolar en junio.

El comité considerará la condición de los edificios, las rutas de transporte, cómo proteger a las poblaciones en riesgo y la programación como parte de su investigación.

El distrito tenía la intención de comenzar los estudios de límites en 2020, pero decidió esperar debido a la pandemia de COVID-19. Un estudio se centrará en las escuelas primarias cuyos límites limitan con 700 East y Van Winkle, y el otro en los límites entre las escuelas secundarias Skyline, Olympus y Cottonwood.

Si la junta escolar vota para continuar con el proceso de volver a trazar los límites, tomará tiempo escuchar los comentarios de la comunidad antes de tomar decisiones en diciembre. Cualquier decisión de cerrar una escuela, dijo Horsley, no entraría en vigencia hasta al menos el año escolar 2023-24.

Traducción por Alixel Cabrera.